Fire år, 150 historier senere, anerkendte Pulitzer-finalist for at have undersøgt mordet på Louisiana Klan

Andet

I fire år har Stanley Nelson undersøgt Frank Morris, en skomager, der døde af dødelige forbrændinger, efter at hans butik blev brændt i 1964.

Som redaktør for Concordia Sentinel i Ferriday, La., har Nelson skrevet mere end 150 historier om Morris 'mord og andre kolde sager om borgerrettigheder at han vil hjælpe med at løse.

”Det er svært at løse et mord i første omgang; det er virkelig svært at løse en, der er over fire årtier gammel, ”sagde Nelson i et telefoninterview. 'Det er et projekt med episke proportioner at gå så langt tilbage i tiden.'

Nelson, hvis bestræbelser har fået ham til at identificere en mistænkt for Morris 'drab, var anerkendt tidligere på ugen som en Pulitzer-finalist til lokal rapportering. Debbie Hiott, der var formand juryen for den lokale rapporteringskategori sagde hun, at hun var imponeret over, at en journalist i en 5.000-oplag ugentligt kunne finde ressourcerne til at skrive en sådan dybtgående serie.

”Vi kalder aviser for det første udkast til historie,” sagde Hiott telefonisk. ”I dette tilfælde blev det første udkast aldrig lavet, så [Nelson] gik tilbage og sørgede for, at folk vidste, hvad der virkelig skete. Det faktum, at han fortsatte med at grave - det var imponerende. ”

Nelson, der har rapporteret for The Concordia Sentinel i omkring 30 år, bruges til at grave . Og jonglerer. Som en af ​​kun tre redaktionelle medarbejdere på avisen har han rapporteret om Morris, samtidig med at han redigerede papiret, skrev en ugentlig kolonne og rapporterede om blandt andet retshuset, skolestyret og straffedomstolen.

”Det tager hver ounce af din energi at arbejde igennem denne type sager,” sagde Nelson, der er kommet nogle rapporteringshjælp undervejs . 'Men hvis du betragter det som et vigtigt arbejde, vil du finde ud af en måde at gøre det på, og det synes jeg er tilfældet med enhver størrelse avis.'

Nelson rapporterede først om Morris i februar 2007, efter at FBI offentliggjorde en liste over uløste borgerrettighedsmord, hvoraf mange blev anset for at være knyttet til Ku Klux Klan. Af alle navnene på listen blev Nelson tiltrukket af Morris, fordi han var fra Ferriday . Jo mere Nelson rapporterede, jo flere spørgsmål havde han: Hvilken mand var Frank Morris? Hvad sagde forbrydelsen om racemæssige spændinger i Ferriday på det tidspunkt? Og hvem var skyld i Morris 'død?

På jagt efter svar fortsatte Nelson med at rapportere. Inden for få uger efter hans første historier løb, genåbnede FBI officielt sagen.

Det har ikke altid været let at arbejde med feds, der har lovet at løse Morris 'mord Sagde Nelson.

'Jeg har talt med FBI og justitsafdelingen, og jeg synes, de er oprigtige, men det er bestemt en envejsgade,' sagde Nelson, der vandt en Payne-pris for ekspertise inden for journalistik tidligere i år. ”De vil vide ting fra dig, men de vil ikke give dig noget perspektiv på, hvorfor de vil vide det. Jeg forstår, det er sandsynligvis, hvordan de skal arbejde, men det er ikke en behagelig situation. ”

Det har også været udfordrende at finde kilder til en forbrydelse, der opstod, da Nelson bare var 9 år gammel.

”Jeg har talt med folk over hele landet, men nogle af de sværeste at finde er de mennesker, der måske kun har flyttet 20 eller 30 miles væk, og som lige har levet stille liv,” sagde Nelson, 55.

Når han endelig finder de rigtige kilder, accepterer han at møde dem, hvor de vil. Han har foretaget interviews på kirkegårde og foran kirker og bemærker, at stederne til tider er 'lidt bizarre.' Når kilder er tilbageholdende med at tale, forklarer han, at deres input kan hjælpe med at løse et mord og forsøger at 'appelere til deres følelse af retfærdighed.'

Nelson lavede en liste over alle de retshåndhævende embedsmænd, der arbejdede i Concordia Parish i 60'erne, 70'erne og 80'erne og interviewede den, han kunne finde. Da han arbejdede sig ned på listen, stødte han på Bill Frasier, som var stedfortræder under en tidligere sheriff i sognet i 80'erne. Da Nelson spurgte ham, om han vidste noget om Nelsons død, sagde Frasier: 'Jeg havde nogen til at fortælle mig, at han gjorde det.'

Frasier forklarede, at hans svoger, Leonard Spencer, angiveligt havde indrømmet at have deltaget i Ku Klux Klan-møder i 1960'erne og havde sagt, at han ved et uheld dræbte nogen en gang. Nelson fulgte op med Spencers søn og ekskone, der sagde, at Spencer var en del af en Klan-hitgruppe, der brændte Morris 'skovarer, uden at vide at Morris var inde. Nelson spurgte til sidst Spencer, der benægtede at have været involveret med Klan eller brandstiftelsen.

Nelsons efterfølgende historie om Spencer, ' En mistænkt afsløret ”Var klar i december sidste år, men blev forsinket, efter at FBI og justitsafdelingen anmodede ham om at holde det for ikke at forstyrre deres efterforskning.

Stanley Nelson (til højre) interviewer Arthur Leonard Spencer i sit hjem i Rayville, Louisiana. (Foto af David Paperny, copyright Civil Rights Cold Case Project, 2010)

Avisen ventede et par uger og offentliggjorde den den 8. januar. I løbet af få dage fangede historien opmærksomheden på New York Times , CNN , NPR , det CBC og andre. Inden for en måned FBI indkaldte en storjury at begynde at høre vidnesbyrd om Morris 'død. Spencer er endnu ikke tiltalt.

Nelson taler om Morris, som om han kendte ham personligt, som om han var hans ven. Han prøver at formidle til læserne de udfordringer, som Morris stod overfor som en sort virksomhedsejer i et område, der overvejende drives af hvide.

”Jeg troede, det var vigtigt at forstå de afbalanceringshandlinger, som Frank Morris måtte gøre hele sit liv for at tjene et sort og hvidt klientel,” sagde Nelson. ”Dengang havde folk et par sko. [Morris] kunne lægge en hæl på den sko. Han kunne sy den sko. På det tidspunkt havde vi mange ranchere i dette område, og han kunne ordne sadler. Han udførte arbejde af god kvalitet, og han var en god mand i samfundet. ”

Nelson siger, at han vil fortsætte med at fordybe sig i sagen, men frygter, at han løber tør for tid. Mange af hans kilder bliver ældre, og Spencer er den eneste af flere mistænkte eller personer af interesse for Morris-forbrydelsen, der stadig lever.

At afslutte sin rapportering, før retfærdighed er forkyndt, siger Nelson, ville virke umoralsk.

”I sidste ende er det avisenes ansvar at udføre denne type arbejde, især i små samfund,” sagde Nelson, der indrømmer, at han undertiden falder i søvn med retsdokumenter ved sin side. 'Du kan ikke stoppe, før du er kommet til en eller anden form for opløsning, før du har opbrugt alle veje, du har.'

Ralph Izard og Jay Shelledy af Louisiana State University's Manship School of Communication anerkendte Nelsons udholdenhed, da han nominerede sit arbejde til en Pulitzer i 2011. En del af deres nominationsbrev lyder:

”Lejlighedsvis konfronterer en klar følelse af modig journalistik dem, der holder den journalistiske mission kære. Dette er en af ​​disse tidspunkter. Engagementet, omfanget, integriteten og indvirkningen af ​​Nelsons rapportering og den støtte, som Hanna-familien, ejere af denne ugentlige avis på 4.700 oplag, giver ham helt sikkert en model for, hvad der er journalistisk muligt, uanset størrelse eller ressourcer, hvis ilden i maven brænder lyst.

“... Stanley Nelson og familiens ejerskab tror på befolkningen i Concordia Parish. De tror, ​​at et flertal af dem, ligesom dem selv, ved, at det at konfrontere et samfunds samlede historie, uanset hvor ubehageligt det er, gør et samfund stærkere, især når retfærdighed tjenes. Og de mener, det er pligt for samfundets avis at lede. ”

Mens Nelson har modtaget ros for sit arbejde, har reaktionen på det ikke alle været positiv. Nogle læsere annullerede deres abonnementer og stillede spørgsmålstegn ved, hvorfor Nelson måtte genoplive et problem, som de troede ville have været bedre tilbage i fortiden.

Men med tiden begyndte flere læsere at fortælle Nelson, at de værdsatte hans indsats. ”Jeg tror, ​​at folk taler om disse dage nu, og disse fjendskaber,” sagde han og erkendte, at racemæssige spændinger stadig eksisterer i Ferriday. 'Der er en bedre forståelse mellem begge løb.'

Kort efter at han begyndte at rapportere om Morris, hørte han fra sko reparations barnebarn. Rosa Williams, som var 12, da hendes bedstefar døde, havde ringet til Nelson for at sige tak. 'Jeg læste dine artikler,' husker han hende og sagde, 'og jeg har lært mere i de sidste tre uger om min bedstefar, end jeg har gjort i de sidste 40 år.'

Det er kommentarer som hendes, siger Nelson, der minder ham om, hvorfor hans arbejde - og journalistik - betyder noget.

(Relateret træning: Lær, hvad der skaber en Pulitzer-præmiefunktion i dette News University Webinar .)

daca-modtagere draperet i mexicansk flag